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Hendra, el otro virus letal que entra a escena

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En un ambiente contagioso a escala mundial, durante julio se reportó en Australia nuevos casos de este letal patógeno que lo traspasan los murciélagos y que se demoran poco en extenderse. Mientras la OMS hace seguimiento, los ambientalistas vuelven a alertar que el escenario (lleno de virus) es producto de la crisis climática.

Isabel Frías

Periodista U.C.

Las autoridades sanitarias de Queensland, Australia, notificaron hace ya algunos días de un caballo dio positivo en infección por virus Hendra. Se trata del primer caso en la región desde el año 2017. Como medida preventiva, el animal, que estaba muy enfermo, ha sido sacrificado.

El virus Hendra es un virus zoonótico emergente altamente patógeno –que afecta tanto a caballos como humanos– aunque también se han producido experimentalmente infecciones en gatos y conejillos de indias.

El virus Hendra fue descubierto en 1994, tras provocar un brote infeccioso en un establo australiano situado en el suburbio de Hendra, en la ciudad de Brisbane (Queensland). El incidente provocó la muerte de 14 caballos y de su entrenador, un hombre llamado Victory Robert Rail.

TRANSMITIDO POR MURCIÉLAGOS

Este entrenador de caballos de carreras trasladó dos caballos a sus establos desde un potrero suburbano de Brisbane en septiembre de 1994 y, al poco tiempo, los dos animales mostraron síntomas de una enfermedad respiratoria desconocida: Los caballos recibieron tratamiento veterinario precozmente, pero aun así su condición empeoró e infectaron a otros ejemplares al punto que, en una semana, catorce caballos habían muerto o habían sido sacrificados por los servicios veterinarios locales.

La preocupación creció cuando Vic Rail desarrolló idénticos síntomas a los que habían presentado sus caballos, buscó ayuda médica en el hospital del sur de Brisbane, lugar donde murió una semana después, un 27 de septiembre de 1994.

Desde entonces, han sido reconocidos más de 60 contagios naturales por virus Hendra en caballos en Australia, se han confirmado 7 casos en humanos y cuatro muertes.

Los caballos inicialmente infectados que Rail llevó a su establo probablemente habían olfateado o comido vegetación contaminada con excrementos o saliva de un zorro volador portador del virus Hendra. Todos los casos humanos confirmados hasta la fecha se infectaron después de sufrir exposiciones de alto nivel a fluidos corporales de un caballo infectado, como por ejemplo realizar autopsias en caballos sin usar el equipo de protección personal adecuado o ser rociados extensamente con secreciones respiratorias.

Las especies de murciélagos del género Pteropus, denominados zorros voladores, serían los reservorios naturales del virus. Hasta ahora no existe evidencia de transmisión de humano a humano o de murciélago a humano, de murciélago a perro o de perro a humano.

SINTOMAS RESPIRATORIOS

La infección ocasiona una enfermedad respiratoria aguda y encefálica grave con inflamación de los vasos sanguíneos (vasculitis endotelial). El virus Hendra tiene una alta tasa de letalidad, que ronda el 90 % en caballos y el 60 % en humanos. Además, causa encefalitis crónica entre los sobrevivientes.

Según se ha establecido, el Hendra se transmite a los caballos por ingesta de frutos, pastos o agua contaminados por secreciones de murciélagos infectados. En los ejemplares, el virus Hendra causa síntomas muy diversos que incluyen fiebre, aumento de la frecuencia cardíaca y deterioro rápido con signos respiratorios y/o neurológicos. Con frecuencia los animales exhiben espasmos musculares, incontinencia urinaria, cabeza ladeada, pérdida de visión o desplazamientos sin rumbo.

Los síntomas en humanos suelen desarrollarse entre 5 y 21 días después del contacto con un caballo infeccioso. Inicialmente incluyen fiebre, tos, dolor de garganta, dolor de cabeza y cansancio. Después, las personas afectadas pueden desarrollar meningitis o encefalitis, lo que provoca fuerte dolor de cabeza, fiebre alta, somnolencia y, a veces, convulsiones y coma que derivan en la muerte de las personas afectadas: síntomas demasiado parecidos a la experiencia de nuestra actual pandemia…

LAS VACUNAS

La vacunación es la forma más eficaz de reducir el riesgo de infección por el virus Hendra en los caballos y existe la vacuna anti-HeV equina, sin virus vivo ni inactivado. Y la Autoridad Australiana de Pesticidas y Medicamentos Veterinarios (APVMA) otorgó el registro completo de Equivac en agosto de 2015.

La preocupación surge porque, por el momento, no hay inmunización para administrar en humanos, pero se intenta desarrollar vacunas de emergencia eficientes utilizando el mismo inmunógeno y evitar la posible propagación de la enfermedad en personas.

En un ambiente contagioso a escala mundial, la OMS ya hace vigilancia epidemiológica del caso Hendra y los ambientalistas vuelven a alertar de un escenario adverso consecuencia directa de la crisis climática.

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